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 萊特兄弟的第一步

 

 威爾伯.萊特生于1867年4月16日,他的弟弟奧維爾.萊特生于1871年8月19日,他們從小就對機械工程以至飛行懷有濃厚的興趣,並一直從事自行車修理和製造行業。

 受到奧托.李林塔爾滑翔機試飛成功的消息所啟發,他們立志於並一直埋首鑽研飛行。

 1896年李林塔爾再度試飛失事,促使他們把注意力集中在了飛機的平衡操縱上面。他們不但深入鑽研了當時幾乎所有關於航空理論方面的書籍,更特別研究了鳥類的飛行。不過,當時才剛起步的航空事業發展並不順利:飛行技師皮爾機毀人亡,重機槍發明人馬克沁試飛失敗,航空學家蘭利連飛機帶人摔入水中,等等不幸事件都使大多數人認為飛機依靠自身動力的飛行完全不可能。

  李林塔爾-滑翔機之父

 

李林塔爾在人類飛行史上的良多,當中以滑行飛行成功最為重要。1891年,他製成一架蝙蝠狀的弓形翼滑翔機,成功地進行了滑翔飛行,從而肯定了曲面翼的合理性。不過,但是李林塔爾一直忽視了對飛機的操縱。1896年,李林塔爾在飛行中失事死亡。

 

一連串的失敗,曾令世人對動力飛行失去希望。」

 縱使外界信心漸失,,萊特兄弟卻從沒有放棄理想。從1900年至1902年期間,他們進行了1000多次滑翔試飛,自製了200多款不同的機翼進行了上千次風洞實驗,修正了李林塔爾一些錯誤的飛行標準,設計出了較大升力的機翼截面形狀。

 有了充足的數據和實戰經驗,他們在1903年製造出「飛行者一號」:它的螺旋槳由鏈條傳動,著陸裝置為滑橇式,並裝有一台70千克重,功率為8.8千瓦的四缸發動機。

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萊特兄弟:威爾伯(左)和奧維爾

 1903年12月14日至17日,「飛行者一號」進行第4次試飛,地點在美國北卡羅萊納州基蒂霍克(Kitty Hawk)的一片沙丘上。第一次試飛由奧維爾.萊特駕駛,共飛行了36米,留空12秒。第四次由威爾伯.萊特駕駛,共飛行了260米,留空59秒。

 他們這次首航航程雖短,但已是人類動力飛行歷史上的第一突破,自此改寫全世界的生活方式

 1906年,「飛行者一號」在美國獲得專利發明權,該機目前正在華盛頓航天博物館內展出。萊特兄弟在1909年獲得美國國會榮譽獎,同年創辦了「萊特飛機公司」。雖然兄弟二人獲得全世界的掌聲,但他們一直都是低調一族,不愛出風頭。

 威爾伯.萊特於1912年5月29日逝世,享年45歲。此後奧維爾.萊特繼續使萊特飛機公司成為世界著名飛機制造商,資產值以百億美元計。奧維爾.萊特於1948年1月3日逝世。